정의 일차성 불면증이란 수면의 시작이나 수면 유지의 어려움, 또는 원기 회복이 되지 않는 수면을 호소하는 수면장애로, 내과 질환, 우울장애 등 타 정신과적 장애나 약물 등의 요인이 원인이 아닌 불면증을 말한다.
원인 일차성 불면증은 정신과적 문제나 내과적 또는 신경과적 문제, 약물의 사용이나 사용 중지 등에 의하여 생긴 것이 아닌 불면증을 말한다. 과도한 각성이 원인이라 생각되고 있으며, 상향망상체 형성계(ascending reticular formation system)의 활동이 수면 시에도 과도하게 활동하고 있는 것으로 보고 있다. 수면에 대한 부정적인 조건이 형성되면 일차성 불면증, 특히 정신생리적 불면증을 발생시킨다고 생각되고 있다. 이는 잠자기 힘든 부정적 경험들이 반복되고 학습되어 불면증을 발생시킨다는 것이다.
종류 입면장애 : 잠을 자려고해도 잠들기 어려운 경우
수면유지장애 : 잠이 든 다음에도 깊이 자지 못하는 경우
조기각성 : 자주 깨거나, 또는 새벽 일찍 깨서 다시 잠들지 못하는 경우
진단 기준 미국 정신의학회(American Psychiatric Association)의 정신장애 진단통계 편람(DSM-Ⅳ-TR)에 따른 진단 기준은 다음과 같습니다.

1) 최소한 한 달 동안 입면 및 수면 유지가 어렵거나 잠을 자도 개운하지 않다.
2) 수면장애로 인해서 임상적으로 사회적 직업적 혹은 다른 주요 기능면에서 현저하게 심리 적 불편감과 기능상의 손상을 보인다.
3) 수면장애가 기면증, 호흡관련 수면장애, 일교차성수면장애, 사건수면 등의 질환을 앓는 중에 나타나는 것이 아니어야 한다.
4) 수면장애가 다른 정신질환(예: 주요우울증, 범 불안장애, 섬망)을 앓고 있으면서 나타나는 것이 아니어야 한다.
5) 수면장애가 약물이나 일반적 의학적 상태에 의한 직접적인 생리적 결과로 초래된 것이 아니어야 한다.